Vol 43 (1999)
Articles

Unfair Masters and Rascally Servants? Labour Relations Among Bourgeois, Clerks and Voyageurs in the Montréal Fur Trade, 1780-1821

Carolyn Podruchny
University of Toronto
Published January 1, 1999
How to Cite
Podruchny, C. (1999). Unfair Masters and Rascally Servants? Labour Relations Among Bourgeois, Clerks and Voyageurs in the Montréal Fur Trade, 1780-1821. Labour / Le Travail, 43, 43-70. Retrieved from http://www.lltjournal.ca/index.php/llt/article/view/5148

Abstract

The Montréal fur trade labour system was organized around indentured servitude, paternalism, and cultural hegemony. French Canadian labourers signed legal contracts promising to obey their master in exchange for board and wages. These legal contracts were overshadowed by "social contracts" which signified continual negotiating for fair working conditions. Although voyageurs did not challenge the structure of the master and servant relationship, they continually pushed at the boundaries of their rights as workers. They diminished master authority through a "counter-theatre" of resistance, which included working slowly, complaining, stealing provisions, and deserting the service. Résumé Le régime de travail associé au commerce de la fourrure de Montréal reposait sur la servitude, le paternalisme et l'hégémonie culturelle. Les journaliers canadiens-français devaient signer des contrats les obligeant à obéir à leurs maîtres qui, en retour, leur fournissaient nourriture et salaire. Ces contrats étaient en fait éclipsés par des « contrats sociaux » qui nécessitaient des négociations sans cesse renouvelées pour des conditions de travail raisonnables. Les voyageurs ne contestaient pas la hiérarchie des relations entre maître et servants, mais ils repoussaient continuellement les frontières de leurs droits en tant que travailleurs. Ils réussirent à diminuer l'autorité du maître par une campagne de résistance qui consistait à travailler lentement, à se plaindre^à voler des vivres et à déserter les compagnies.